IA Militar transborda para o mundo do esporte em Israel

Miky Tamir obteve seu PhD em física “há 100 anos”, por sua contagem, após o que trabalhou no Centro de Pesquisa Nuclear Soreq e como chefe de eletro-óptica na Elbit, o maior empreiteiro militar privado de Israel. Sua especialidade era rastrear objetos, tais como mísseis.

“Em Elbit, eu fazia visão por computador para visão noturna, detecção de alvos, reconhecimento de alvos, coisas assim”, diz ele agora. “E é muito natural aplicar estas tecnologias a outros mercados, como o esportivo”. Eu gosto de esportes”.

Em 2005, Tamir conheceu um engenheiro chamado Gal Oz, que tinha acabado de completar uma década na unidade de inteligência visual das Forças de Defesa Israelenses. Ao deixar as forças armadas, Oz planejou originalmente utilizar seu mestrado em engenharia biomédica nessa indústria. Mas, ao invés disso, ele embarcou em uma carreira na qual ele seria co-fundador de duas empresas revolucionárias de tecnologia esportiva.

“Então me deparei com Micky e me apaixonei pelo produto”, diz Oz. “E então, quando entro [na indústria do esporte], chamo-lhe o Triângulo das Bermudas”.

Esse primeiro produto foi o SportVU, um sistema de rastreamento de bola e jogador baseado em câmera desenvolvido inicialmente para o futebol e posteriormente adaptado para o basquetebol depois que a Stats LLC adquiriu a tecnologia em 2008. Dois anos depois, quatro equipes da NBA instalaram o sistema no que mais tarde se tornou uma iniciativa em toda a liga em 2013, formando a base para a revolução analítica do esporte.

Nesse mesmo ano, Oz e Tamir co-fundaram a Pixellot, uma empresa de produção movida a IA que usa uma câmera não tripulada para rastrear e transmitir os jogos automaticamente. A Pixellot arrecadou mais de US$ 87 milhões em financiamento e transmite 150.000 horas de conteúdo de vídeo ao vivo por mês. “É talvez o que a ESPN está gerando em cinco anos”, diz Oz, “e nós o fazemos em um mês”.

Oz permanece em Pixellot como seu CTO, mas Tamir fundou agora um total de oito empresas, incluindo a Track160 – um sistema de rastreamento de instalação única com apoio da Bundesliga – bem como a inicialização do vídeo esportivo volumétrico TetaVi e sua mais recente, a CamHera, que utiliza drones autônomos em esportes.

Pesquisar a indústria esportiva para aplicações inovadoras de visão computacional e algoritmos de aprendizado profundo baseados em vídeo – Playlaysight, WSC Sports, Videocites, Replay Technologies, Physimax, Minute.ly, LVision, Playform, Movez e outros – e todos eles compartilham a herança israelense. Esse grupo de empresas inclui três que foram adquiridas, incluindo a Replay Tech – formando a base dos vídeos volumétricos TruView da Intel, bem como um vencedor do prêmio SportTechie: WSC Sports for Outstanding Technology em 2018.

“É talvez o que a ESPN está gerando em cinco anos”,
e nós o fazemos em um mês”. – Gal Oz de Pixellot

 

O país foi apelidado de “Startup Nation” e, dentro desse campo mais amplo de empreendedorismo, houve sucesso na aplicação da IA ao imaginário visual dos esportes.

“Por que tantas startups estão vindo de Israel é algo sobre a natureza do país – você está sendo encorajado a falar o que pensa e ser um empreendedor”, diz Chen Shachar, fundador da Playsight, cuja empresa foi recentemente adquirida pela Slinger por 82 milhões de dólares.

Pertinente para a indústria tecnológica é o recrutamento militar obrigatório no IDF. Muitos dos melhores estudantes estão inseridos em unidades de inteligência, como a renomada Unidade 8200, que se concentra em segurança cibernética, e a Unidade 9900, que se especializa em inteligência visual.

“O IDF, eu acho, é o maior ecossistema tecnológico do mundo – mais do que o Google, mais do que a Apple, mais do que tudo que você pode imaginar”, diz o fundador e CEO da LVision, Ido Lazar.

A maioria dos israelenses começa seu serviço militar ao concluir o ensino médio, mas muitos estudantes promissores têm a oportunidade de freqüentar primeiro a universidade. Esta identificação de talentos “faz parte da magia”, diz Oz, dado o escopo e a gravidade do trabalho que está sendo gerenciado na IDF.

“Tecnologia, você tem em toda parte, mas eles conseguem dar muita responsabilidade e um orçamento muito grande e projetos muito grandes nas mãos de jovens que são muito talentosos”, diz Oz. “E isto, penso eu, os leva a uma criatividade bastante boa e também dá curvas de aprendizado muito rápidas para os jovens engenheiros”.

Mesmo como Oz e Tamir se conheceram é emblemático da cultura inicial. Oz conheceu um colega enquanto viajava para a Holanda para fazer uma apresentação sobre sua tese de mestrado. A esposa desse colega estava fazendo um trabalho pós-doutorado com um dos colegas de trabalho da Tamir.

“Não somos um país grande e a comunidade tecnológica é bastante pequena”, diz Oz. “Então, eventualmente, você conhece pessoas que conhecem pessoas que conhecem pessoas, e se há algo que se encaixa em você, ele encontrará seu caminho até você”.

Shachar e seu co-fundador Playsight, Evgeni Khazanov, haviam trabalhado juntos durante anos em três empresas diferentes, principalmente em simuladores de treinamento militar. Os dois estavam ansiosos para começar sua própria empresa, mas precisavam de uma idéia. A filha de Khazanov era uma ávida tenista, e ele ficou frustrado com a falta de tecnologia para apoiar seu treinamento.

“Um dos principais projetos em que eu estava envolvido era o sistema de interrogatório de pilotos de caças em todo o mundo, e quando começamos o Playsight, tínhamos em mente como os pilotos de caças estão sendo treinados na Força Aérea”, diz Shachar. “Queríamos trazer esse conceito para o esporte”.

“Não é como se pudéssemos copiar – colar do que fizemos, mas os conceitos, especialmente para treinamento, são os mesmos”, acrescenta ele.

Na época em que fundaram a Playsight em 2009 – que desde então se expandiu para o beisebol/softball, basquete e outras 30 competições esportivas no espaço era escassa. Shachar diz que apenas a SportVU tinha realmente feito um nome para a indústria israelense de tecnologia esportiva. Agora que está em alta, um respeito colegial e uma comunidade persistem. Shachar chama Tamir de “o pioneiro”, e a camaradagem é comum no ecossistema da tecnologia esportiva. (Também é desenfreada: piadas autodepreciativas sobre como Israel está cheio de torcedores esportivos, mas não de atletas).

“O mercado está se recuperando”, diz Shachar. “Todo mundo entende que é o futuro – todas as instalações esportivas estarão conectadas e inteligentes nos próximos anos”. Mas quando começamos, éramos os israelenses malucos que queriam colocar câmeras nas quadras de tênis”.

Enquanto Playsight desenvolveu sua solução para as necessidades de treinamento e desenvolvimento de jogadores, muitos outros começaram na área de transmissão e distribuição de mídia digital. Isso certamente é verdade para a Pixellot, assim como para empresas como a WSC Sports – que identifica automaticamente a ação e gera destaques e vídeos em forma curta. A NBA foi um primeiro parceiro crítico, e a empresa arrecadou uma rodada de 100 milhões de dólares da Série D no mês passado.

“Se você olhar especificamente para o esporte, eu acho que um dos pilares mais importantes é obviamente o próprio jogo – as filmagens e os direitos de mídia são obviamente uma enorme fonte de receita”, diz o co-fundador e CEO da WSC Sports, Daniel Shichman. “Portanto, quando se pensa em criar uma empresa com uma solução inovadora no espaço da mídia, ela pode realmente mover a agulha”.

Os quatro fundadores da WSC Sports eram todos bons amigos que queriam fundar uma empresa juntos. Eles visavam primeiro o scouting antes de pivotar rapidamente na mídia. Não havia um grande plano para entrar no esporte – para muitos, como ele, Shichman passou quatro anos na universidade e depois seis anos no exército, e muita coisa poderia mudar em uma década.

“Não somos a história da Cinderela de sair do exército e fazer a mesma coisa, apenas aplicando-a a um setor ou indústria diferente”, diz Shichman. “Acabamos de começar do zero. E só agora começamos a aprender o que faz mais sentido”.

Apenas um dos quartetos fundadores chegou com uma experiência em vídeo – o resto foi realizado em codificação e transmissão – mas a experiência militar ainda era, sem dúvida, fundamental. “Eles estão criando e trabalhando em soluções realmente complicadas e de alta habilidade, e depois saindo do exército, muito jovens, como 22, 23 anos, com muita experiência, muita fome”, diz ele.

Os videoclipes procuram na internet vídeos com direitos autorais. Seus algoritmos funcionam tanto como uma medida antipirataria (derrubando fluxos ilícitos ao vivo) como também como uma ferramenta de engajamento (identificando pequenos clipes e relatando maior exposição aos patrocinadores). “É Shazam para vídeo”, diz o co-fundador e CEO Eyal Arad. Os vídeos começaram a trabalhar no ramo de entretenimento antes de acrescentar uma vertical esportiva no final de 2018.

Arads diz que a velocidade com que a indústria esportiva se move – especialmente em comparação com Hollywood – é atraente. É um sentimento ecoado por outros, também. “O bom do esporte é que você pode ser mais selvagem”, diz Oz. “Com a medicina, você precisa ser muito mais cuidadoso, e os processos levam muito tempo”.

O que tem sido possível no espaço também tem acelerado muito. Tamir chamou o Track160 de uma “continuação” espiritual do que a SportVU iniciou – somente agora é feito a partir de uma única instalação de câmeras e com dados mais ricos, incluindo rastreamento completo do esqueleto em vez de um único ponto de dados para cada atleta.

Apesar disso, o esporte sempre ficará atrás da indústria da defesa.

“Você pode dizer que estamos usando agora as tecnologias militares de 20 anos atrás”, diz Tamir. “Houve uma enorme revolução na visão do computador, e isso é a inteligência artificial, a tecnologia de aprendizado profundo. Agora tudo é feito usando o aprendizado profundo”. Por exemplo, o Track160 é apenas um aprendizado profundo, enquanto o SportVU era a clássica visão computacional. E é uma enorme diferença. Estamos fazendo coisas agora com as quais poderíamos sonhar há 10 anos”.

A maior parte da inovação provém do centro tecnológico florescente de Tel Aviv e da área mais ampla às vezes conhecida como Silicon Wadi (“Wadi” significa vale em hebraico). De acordo com a Harvard Business Review, Israel em 2015 tinha a terceira empresa mais cotada na NASDAQ do mundo atrás apenas dos Estados Unidos e da China, apesar de uma população que agora é de apenas 9 milhões.

“Há muitos livros e pesquisadores que falam sobre o porquê de Israel ser tão forte em termos de ser uma nação iniciante”, diz Shichman. “Mas eu acho que tem a ver com o fato de que muitas pessoas estão saindo do exército. Eles têm a experiência; eles têm a capacidade”. Eles viram como é correr problemas em grande escala e complexos, e então pensam: ‘Ei, eu posso me aplicar e fazer isso sozinho’. ”

Fonte: SportTechie